Why are there so many languages?

  •  
  • 72
  • 0
  • 2
  • English 
Jul 19, 2019 06:00
There are six to seven thousand languages in the world, the wide range being accounted for by the fact that it is not clear what to call a language and what a dialect. The world's most language-populated region, Papua New Guinea, has six million people speaking eight to ten hundred languages. That is about 15% of all languages in the world.

English philologist Mark Pagel draws an analogy with Rapoport's rule, well-known in the field of ecology. In 1975, Argentinian ecologist Eduardo Rapoport noticed that the closer it was to the equator, the more mammal species there could be found. In other words, in the tropics each species is less numerous and has a smaller range compared to those in the north or south. Later, it was proven to be true for many other organisms as well.

With the help of ethnologists, Mark Pagel has traced the distribution of the languages spoken by 500 Native Indian tribes from the north to the south. It turns out, as we move from the north to the south, the diversity of different languages increases in just about the same way as that of mammals.

Why are the numbers so similar? According to the study authors, in order to survive in the north with its scarce food resources, a tribe would have had to occupy a large territory, with the tribe members always keeping together. The tropics, rich in food, enabled tribe people to split up into small groups, which eventually led to their not understanding each other's language.

Furthermore, the emergence of different languages might have been caused by competition between tribes. Suppose a tribe discovered a good fishing spot or found tasty roots unseen before. They would not want their competitors to know about any of that. What is more, there have also been examples where [a?] language was changed on purpose. One Papua New Guinea tribe purposefully altered their word for "no" so that it would not be understood by a neighboring tribe. Another tribe swapped the genders of all nouns and pronouns: women came to be called "he," men "she," "father" became "mother," and vice versa.
Почему языков так много?

В мире насчитывают 6—7 тысяч языков (такой разброс оттого, что нет чёткого критерия, что считать языком, а что диалектом). Самый густонаселённый языками район мира — Папуа — Новая Гвинея, где живут 6 миллионов человек, говорящих на 800—1000 языках. Это около 15% всех языков мира.

Английский филолог Марк Пейджел проводит аналогию с известным в экологии правилом Рапопорта. В 1975 году аргентинский эколог Эдуардо Рапопорт заметил, что, чем ближе от полюсов к экватору, тем больше видов млекопитающих. Другими словами, в тропиках каждый вид менее многочислен и его территория обитания занимает меньше места, чем на севере или юге. Позже оказалось, что это верно и для многих других организмов.

С помощью этнологов Марк Пейджел проследил распространение языков коренных жителей Америки — 500 индейских племён — с севера до экватора. Оказалось, что богатство языков нарастает с севера на юг примерно так же, как количество видов млекопитающих.

В чём причина такого сходства? Как считают авторы исследования, чтобы выжить на севере с его скудными ресурсами пищи, племя должно занимать широкую территорию, его члены должны держаться вместе и не обособляться. В богатых пищей тропиках можно разбиться на мелкие группы, которые вскоре перестают понимать язык соседей.

Мало того, появлению отдельных языков может способствовать конкуренция между обособившимися племенами. По выражению Талейрана, язык дан дипломату для того, чтобы скрывать свои мысли. «Дипломатическая» скрытность может быть важна и для охотников-собирателей, живущих в тропических джунглях. Предположим, члены одного племени открыли удачное место для рыбной ловли или обнаружили вкусные корешки, ранее не употреблявшиеся в пищу. Им невыгодно, чтобы об этом узнали конкуренты, живущие рядом. И есть примеры, когда язык изменяют нарочно. Одно из племён, живущее в Папуа — Новой Гвинее, нарочно изменило слово, означавшее «нет», чтобы не понимали люди из соседней деревни. Другое племя переменило род всех существительных и местоимений: о женщине стали говорить «он», о мужчине — «она», отца стали называть «мать» и наоборот.

https://www.nkj.ru/archive/articles/23016/